Để bắt đầu lễ hội đua thuyền, vào ngày 04 Tết, người dân nơi đảo Lý Sơn thường làm lễ ở miếu để xin phép cho hạ thủy, bắt đầu lễ hội đua thuyền. Các vật dâng cúng lên miếu thường bao gồm: trầu cau, rượu, vàng mã, nhang đen và đặc biệt có thêm quả dừa cùng lóng mía.

 Hội đua sẽ có sự đua tranh giữa 4 làng, mỗi làng là 1 con thuyền và tổ chức trong 4 ngày, mỗi ngày sẽ diễn ra 1 cuộc đua. Chiều dài đường đua khoảng 2,5 hải lý với 4 vòng đua. Cứ mỗi ngày, các thuyền sẽ đổi đường đua và xếp theo thứ hạng từng ngày. Đến ngày cuối sẽ cộng kết quả từ 4 ngày để tìm ra vị trí chung cuộc.

 Lễ hội được toàn bộ bà con nơi đây đón chờ, từ trẻ em cho đến người già đều hào hứng tập trung về nơi đình làng để cùng tham dự lễ tế đồng thời theo dõi cuộc đua từ khai mạc mở màn. Khi nghi lễ xin hạ thủy kết thúc thì chiếc thuyền đua sẽ về vị trí xuất phát, thường bắt đầu đua từ 11h30 đến 13h30. Khi các thuyền đã vào vị trí thì trống sẽ nổi lên 3 tiếng, kết thúc hiệu lệnh, các con thuyền sẽ lao đi để tìm vị trí đầu tiên chiến thắng. Sau 4 ngày diễn ra, cuộc đua kết thúc, các làng lại làm lễ cúng để tạ thần linh.

Lễ hội đua thuyền tứ linh ở đảo Lý Sơn nhằm bày tỏ sự cảm tạ của bà con tới thần linh và cầu mong một năm mới mưa thuận, gió hòa, bình an; đồng thời để tưởng nhớ tới những người đã khuất, những anh hùng, liệt sỹ và các quan quân, binh phu thuở xưa đã bảo vệ biển đảo.